Jardin botanique Meise



Agrumes

  • Rutaceae
  • Origine: Sud de la Chine et sud-est asiatique
  • Où peut-on les voir dans le Jardin botanique: Serre du Printemps et en plein air en été.

Verger de Citrus en Guyane française

La plante
Les espèces appartenant au genre Citrus sont cultivées depuis des milliers d'années. La culture des agrumes est déjà mentionnée dans les chroniques chinoises en 2200 ans avant notre ère. Suite à cette pratique séculaire, il existe aujourd'hui des milliers de races cultivées ou cultivars. Parmi les espèces les plus importantes, citons :

Citrus sinensis orange

Citrus deliciosa mandarine

Citrus limon citron

Citrus aurantiifolia lime acide

Citrus maxima pamplemousse

Citrus x paradisi grapefruit, pomelo

Les Citrus sont des petits arbres toujours verts. Selon les espèces, ils atteignent de 3 à 15 m. Leur bois est très dur. A l'aisselle des pétioles ailés peuvent apparaître deux épines obtuses ou aigues. Toutes les parties de la plante renferment de nombreuses poches sécrétrices. En touchant la plante, celles-ci libèrent des huiles essentielles aromatiques. Les fleurs agréablement parfumées sont isolées ou groupées. Elles sont blanches et généralement pentamères. L'ovaire situé au centre donne plus tard naissance au fruit.

Le fruit
Le fruit des Citrus est une hespéride, du nom des filles du dieu grec Atlas qui possédaient un jardin où poussaient les pommes d'or. La couleur dorée de nos oranges résulte cependant des conditions de transport frigorifique. Les oranges qui mûrissent sur l'arbre restent plus ou moins vertes. Le fruit comporte plusieurs couches. L'écorce extérieure contient beaucoup de poches sécrétrices qui ont accumulé des huiles essentielles inflammables. La couche centrale est blanche et fibreuse. La couche interne est la partie comestible du fruit. C'est là que se forment les petites poches qui contiennent le jus riche en sucres, acides organiques et vitamine C. Entre les poches à jus se trouvent plusieurs graines. Certaines de nos variétés actuelles en sont dépourvues. Ces fruits se développent sans fécondation préalable; ils sont dits parthénocarpiques.

Usages
Toutes les agrumes se mangent crues. Elles sont excellentes pour la santé, en raison de leur concentration élevée en vitamines C. Plusieurs variétés sont cultivées pour leur forte teneur en jus et sont à la base de la fabrication de différents jus de fruits. Les déchets sont transformés en aliments pour le bétail. L'écorce de certaines variétés est confite et employée en confiserie. L'écorce fournit aussi de la pectine employée dans la fabrication des confitures. Toutes les parties de la plante fournissent des huiles essentielles. C'est principalement Citrus aurantium qui est utilisé à cette fin. Les huiles sont extraites de l'écorce des fruits, des fleurs et des feuilles. La sous-espèce C. aurantium ssp. bergamia fournit l'essence de bergamote (qui parfume le thé Earl Grey). Les fruits verts de C. limon produisent l'essence de citron. Ces deux huiles sont les ingrédients principaux de l'"Eau de Cologne".

Culture
Au sens strict, les Citrus ne sont pas des plantes tropicales. Actuellement, ils sont cultivés dans toutes les régions tropicales et subtropicales. On parle d'une ceinture d'agrumes, s'étendant entre 40° de latitude Nord et 40° de latitude Sud. En 1992, la production totale mondiale en agrumes atteignait 77 millions de tonnes. Ce sont les fruits les plus cultivés au monde! Les Citrus se contentent de n'importe quel sol, pourvu qu'il soit bien drainé et riche.

A cultiver chez soi
On peut aisément faire germer les pépins d'une orange. Les plantules qui en sont issues ne fleuriront qu'après six années. Comme les graines résultent d'une pollinisation croisée, on ne peut avoir aucune garantie sur la qualité des fruits produits par ces semis. La qualité des fruits est par contre maintenue lorsqu'on procède par greffage. Les plantes doivent recevoir beaucoup d'engrais et peuvent séjourner dehors en été, en un endroit abrité. En hiver, les plantes peuvent hiverner dans un endroit frais et clair et se contentent de peu d'eau et de nourriture.

Histoire
Le mot agrume vient du latin agrimen, qui signifie aigre. Le nom de l'orange vient, en français, de l'arabe narandj. En néerlandais, sinaasappel, ou pomme de Chine, rappelle l'origine même du fruit. Avant le développement des transports rapides, les oranges et les citrons étaient cultivés en Europe par les familles les plus fortunées, qui possédaient pour cela des orangeries chauffées. Les plantes y passaient l'hiver et durant la bonne saison, elles étaient mises dehors en une situation abritée. Louis XIV, fou d'oranges, fit construire pour ses propres arbres les fameuses orangeries de Versailles. Fruit de roi, l'orange est longtemps restée un cadeau de luxe que l'on offrait aux enfants à Noël. Jadis, les marins plantaient des orangers partout où ils accostaient. Les fruits se conservent longtemps et la vitamine C qu'ils contiennent était un remède efficace contre le scorbut.

Autre membres de la famille
Le kumquat, Fortunella margarita, fait partie de la même famille que les Citrus. Ces petits arbustes produisent des fruits acidulés. Ceux-ci sont mangés avec leur pelure; leur goût est rafraîchissant avec un arrière-goût légèrement amer. La rue, Ruta graveolens, est cultivée comme plante d'ornement. Les feuilles contiennent des huiles essentielles et certaines personnes y sont allergiques. Un contact avec la peau peut entraîner des cicatrices durables. La plante est utilisée en homéopathie.

Littérature
Jenuwein, H. (1988) Avocado, Banana, Coffee. How to grow useful exotic plants for fun. British Museum Natural History
Launert E. (1982) Elseviers Gids van eetbare en geneeskrachtige planten. Elsevier
Pijpers, D., Constant, J.G. & Jansen, K. (1985) Fruit uit alle windstreken. Het Spectrum
Purseglove, J.W. (1968) Tropical crops : Dicotyledons, Volume 2. Longman
Simpson, B.B. & Conner-Ogorzally, M. (1986) Economic botany. Plants in our world. Mc- Graw-Hill
Verheij, E.W.M. & Coronel, R.E. (eds) (1991) Plant resources of South-East Asia vol. 2 Edible fruits and nuts. Pudoc Wageningen

Pour toute information ou réservation, contactez-nous (Tél: 02 / 260 09 70).


Jardin botanique Meise
Domaine de Bouchout
B-1860 Meise