Nationale Plantentuin doet aanwinst van de eeuw: Botanische dinosaurus levend en wel!

Wellicht de meest verbazingwekkende plantenvondst van de 20e eeuw

In 1994, op een trektocht door de Australische Blue Mountains (200 km ten westen van Sydney), stootte de parkwachter David Noble, op een boomsoort die hij nog nooit gezien had.  Plantkundigen identificeerden de tak die hij meebracht inderdaad als een nieuwe soort. Tot zover, maar wat bleek?  Hetgeen David Noble ontdekt had was niet zomaar een nieuwe soort, zoals er nog regelmatig ontdekt worden, ook door onze Plantentuin.  Neen, het bleek om een soort te gaan waarvan men dacht dat ze uitgestorven was. Op botanisch vlak is dit het equivalent van oog in oog staan met een levende Tyrannosaurus. De plant kreeg de naam Wollemia nobilis. Het geslacht Wollemia was reeds gekend uit fossiele vondsten (90 miljoen jaar oud). De naam nobilis verwijst naar de parkwachter die de plant ontdekte. Samen met Araucaria en Agathis is Wollemia het derde nog levende plantengeslacht van de Slangendenfamilie (Araucariaceae).   Wetenschappers waren er van overtuigd dat dit plantengeslacht 2 miljoen jaar geleden definitief uitgestorven was en zijn hoogtepunt van verspreiding kende in het Jura (200 miljoen jaar geleden).

Neefje van het apenverdriet

De wollemia (Wollemia nobilis) is een conifeer of naaktzadige boom die tot 40m hoog wordt.  Hij heeft blauwgroene naalden die in 2 rijen groeien en een bobbelige schors die je aan chocopops doet denken.  De plant is eenhuizig (mannelijke en vrouwelijke kegels op dezelfde plant).  De ouderdom van de soort wordt op 200 miljoen jaar geschat.  Zijn meest nauwe verwanten zijn planten uit het geslacht Agathis (kauri en dammar zijn belangrijke houtsoorten uit het zuidelijk halfrond) en het geslacht Araucaria  of slangenden, bij ons ook wel gekend door zijn vertegenwoordiger Araucaria araucana, de slangenden of apenverdriet die in menig Vlaams voortuintje groeit.  De plant komt enkel nog voor in New South Wales (Australië), de populatie telt minder dan 100 exemplaren. De exacte locatie wordt extra bewaakt om diefstal tegen te gaan. Ook moet de plant beschermd worden tegen infecties en ziektes.

Plantentuin Meise helpt prehistorische boom overleven

Om de soort voor uitsterven te behoeden (minder dan 100 volwassen exemplaren is bijzonder kritisch voor het overleven van een soort) is er een vermeerderingsprogramma opgezet.  De betrokken instanties van Australië (Sydney Royal Botanical Gardens, Domain Trust, New South Wales National Parks en Wildlife Service) oordeelden dat men best zelf de plant kon verspreiden om de druk op de natuurlijke populatie te beperken. Daartoe werd ‘Wollemi Australia’ opgericht.  In eerste instantie wordt de wollemia verspreid over de verschillende Plantentuinen ter wereld. Het is immers de taak van plantentuinen om de aandacht te trekken op de biodiversiteitscrisis. De wollemia heeft al miljoenen jaar overleefd maar op het ogenblik is de soort, net als duizenden andere plantensoorten, ernstig bedreigd, vooral door menselijk invloed.

In 2006 verschijnt de wollemia op de internationale plantenmarkten. Vanaf dat ogenblik kunnen ook liefhebbers en verzamelaars de plant bekomen.  De royalties dienen voor de bescherming van de soort in situ, maar ook voor andere zeldzame of bedreigde plantensoorten.  De plant is in onze streken waarschijnlijk niet winterhard maar hij groeit goed in pot en het vormt een fraaie en zeer boeiende plant voor de veranda of koude kas.  Meer info: www.wollemipine.com.

Het Britse exemplaar werd door de bekende natuurfilmmaker Sir David Attenborough onder massale mediabelangstelling op 10 mei 2005 aangeplant in de Royal Botanic Gardens Kew, nadat hij eerder op de wereldberoemde Chelsea Flower Show getoond werd.

Het Belgische verhaal is gelijkaardig: de plant prijkte op de Gentse Floraliën 2005 en kan vanaf dan door het publiek bewonderd worden in het Plantenpaleis van de Nationale Plantentuin.

Le Jardin botanique fait l’acquisition d’un fossile vivant !

La trouvaille botanique la plus étonnante du 20e siècle

En 1994, en parcourant les Blue Mountains d’Australie (200 km à l’ouest de Sydney), David Noble, le gardien du parc s’est trouvé nez à nez avec une espèce d’arbre qu’il n’avait jamais vue auparavant. Il apporta un rameau à des botanistes qui ont constaté qu’il s’agissait d’une nouvelle espèce. Jusque là, rien de très étonnant, puisqu’on découvre régulièrement des nouvelles espèces. Mais il s’agissait d’une espèce appartenant à un genre qu'on croyait éteint. C’est comme si on se trouvait devant un tyrannosaure ! La plante fut baptisée Wollemia nobilis. Le genre Wollemia était connu à l’état de fossiles qui datent d’il y a 90 millions d’années. L' épithète nobilis fait référence au gardien du parc qui a découvert la plante. Avec Araucaria et Agathis, Wollemia constitue le troisième genre de plantes encore vivantes de la famille des Araucariaceae. Les scientifiques étaient persuadés que ce wollemia était définitivement éteint depuis deux millions d’années et qu’il avait connu son apogée au Jurassique (il y a 200 millions d’années).  

Un cousin du désespoir du singe  

Le wollemia (Wollemia nobilis) est un conifère qui atteint 40 m de haut. Ses aiguilles d’un bleu-vert sont situées sur deux rangs; son écorce est bosselée. L’arbre produit des cônes mâles et femelles (plante monoïque). On estime que l’espèce est vieille de 200 millions d’années. Ses cousins les plus proches appartiennent au genre Agathis (kauri et dammar sont des espèces de bois de l’hémisphère sud) et au genre Araucaria. Chez nous, nous connaissons bien le désespoir du singe, Araucaria araucana, planté comme arbre d’ornement dans les jardins.

Le wollemia ne se rencontre que dans les Nouvelles Galles du Sud (Australie) où la population est estimée à moins d’une centaine d’individus. La localisation précise est étroitement surveillée pour protéger les plantes contre les maladies et... pour éviter les vols.

Le Jardin botanique de Meise collabore à la survie de l’arbre préhistorique

Moins de 100 individus adultes représente une situation très critique pour assurer la survie d’une espèce. Afin d’éviter l’extinction de l’espèce, un programme de multiplication a été mis sur pied. Les instances australiennes concernées (Sydney Royal Botanic Gardens, Domain Trust, New South Wales National Parks et Wildlife Service) ont estimé qu’il valait mieux distribuer la plante afin de diminuer la pression sur les populations naturelles. C’est pourquoi l’association ‘Wollemi Australia’ a été créée. Celle-ci distribue le wollemia aux différents jardins botaniques dans le monde. Les jardins botaniques ont pour mission d’attirer l’attention sur la crise de la biodiversité. Le wollemia a survécu à des millions d’années, mais en ce moment, l’espèce est sérieusement menacée par les activités humaines, comme d’ailleurs des milliers d’autres espèces végétales.

Dès 2006, le wollemia fait son apparition sur les foires aux plantes internationales et les amateurs et les collectionneurs pourront y obtenir la plante. Les royalties serviront à la protection in situ de l’espèce ainsi que d’autres plantes rares ou menacées. Dans nos contrées, le wollemia n’est sans doute pas rustique mais il se développe bien en pot et forme un bel ornement dans la véranda ou la serre froide.  Pour plus d’informations: www.wollemipine.com

L’exemplaire britannique a été planté le 10 mai 2005 dans les Royal Botanic Gardens de Kew par le cinéaste-naturaliste bien connu Sir David Attenborough et a suscité un grand intérêt dans les médias. La plante avait d’abord été présentée au célèbre Chelsea Flower Show.

  L’histoire belge est comparable: la plante a d’abord été exhibée aux Floralies Gantoises et peut maintenant être admirée par le public dans le Palais des Plantes du Jardin botanique national.