Internationale dag van de biodiversiteit vraagt aandacht voor smeltende poolkappen

Wetenschappers Plantentuin terug van succesvolle Antarctica-expedities

22/05/2007

La journée internationale de la biodiversité, SOS les pôles fondent

Antarctique - les scientifiques du Jardin botanique national rentrent de deux expéditions pleines d’enseignements : témoignage.

 

 

Internationale dag van de biodiversiteit vraagt aandacht voor smeltende poolkappen

Wetenschappers Nationale Plantentuin terug van succesvolle expedities naar Antarctica

Op 22 mei wordt wereldwijd de jaarlijkse dag van de biodiversiteit gehouden.  In 2007, het Internationaal Polair Jaar, staat die in het teken van de poolgebieden van onze planeet.  Ten gevolge van klimaatsveranderingen smelten de ijskappen en zal het zeeniveau drastisch stijgen.  Dat diersoorten als ijsberen en pinguïns het hard te verduren krijgen is genoegzaam bekend.  Maar wie bekommert zich om het plantaardig leven op de polen?  Zullen de poolsoorten verdwijnen vooraleer ze ook maar gekend zijn?  Onlangs keerden 2 expedities terug van de Zuidpool met onder meer onderzoekers van de Nationale Plantentuin die er heel wat nieuwe soorten ontdekten.

 

De Verenigde Naties, de inrichters van de internationale dag van de biodiversiteit, hebben een logische keuze gemaakt om in 2007, de poolgebieden onder de aandacht te brengen.  Van maart 2007 tot maart 2009 loopt immers het Internationaal Polair Jaar (IPY).  Het IPY is een programma waaraan wereldwijd 10 000 wetenschappers uit meer dan 60 landen deelnemen.  Nooit eerder stonden de poolgebieden zo in de belangstelling. Ze zijn dan ook de barometers van de klimaatsveranderingen op aarde.  Alles wijst erop dat de effecten van de klimaatsveranderingen het grootste zullen zijn aan de polen. Grond- en ijsboringen maar ook de studie van oceanografische, atmosferische en biologische processen leren ons hoe de aarde er in het verleden uitzag en dat is interessant voor de toekomst! 

 

België heeft jarenlange ervaring en expertise op het vlak van polair onderzoek.  Momenteel bouwt men op de Zuidpool aan het onderzoekscentrum ‘Prinses Elisabeth’ dat eind dit jaar operationeel moet zijn.  Tijdens de derde voorbereidende expeditie reisde één van de wetenschappers van de Nationale Plantentuin, Dr. Damien Ertz, mee.  Zijn taak was er de biodiversiteit te inventariseren.  Hij ging na welke vogels, korstmossen, algen en micro-organismen er op en rond de basis leven.  Men probeert de Belgische basis - het allereerste volledig autonome station wat betreft energievoorziening - zo milieuvriendelijk te houden, vandaar dat ook de impact van menselijke aanwezigheid op de organismen uit de omgeving nauwlettend in de gaten gehouden wordt.  Maar ook op lange termijn kan men zo nagaan welke invloed de klimaatsverandering op deze levende wezens heeft.

 

“Er zijn regelmatig sneeuwstormen en erg lage temperaturen.  Het idee alleen al dat je met je team geïsoleerd zit op 200 km van de kust waar een schip je afgezet heeft en 500 km van de dichtstbijzijnde basis, maakt het werken in en rond de basis te Utsteinen er niet makkelijker op.” zegt Dr. Ertz.  Hij slaagde er weliswaar in om een mooie inventaris op te maken van wat er zoal leeft, gaande van microscopisch kleine blauwwieren en beerdiertjes tot een kolonie van 150 koppels sneeuwstormvogels.  Het meest opgetogen is hij over een onverwachte mossoort en 21 soorten korstmossen, zijn eigen specialiteit.  Een aantal daarvan zijn soorten die nog nooit eerder ontdekt werden. 

 

Een andere bioloog van de Plantentuin, Dr. Bart Van de Vijver, is onlangs teruggekeerd uit dezelfde buurt.  Als wierenspecialist bezocht hij reeds meerdere keren de Antarctische eilanden.  Hij doet er onderzoek op zoetwater- en landbewonende diatomeeën.  Dit zijn ultrakleine kiezelwiertjes die hun bijzondere vormen pas prijsgeven onder de microscoop. Dr. Van de Vijver: “In tegenstelling tot het Antarctisch vasteland hebben de eilanden geen permanente ijskap.  De temperatuur kan er soms zelfs tot 15° C oplopen, maar door een constante snijdende wind, de helft van het jaar boven de 100 km/uur, is het er daar alles behalve aangenaam”.  Ondertussen heeft hij op deze eilanden reeds een honderdtal nieuwe soorten ontdekt.  De bedoeling van zijn onderzoek is om na te gaan hoe de verspreiding van soorten op de verschillende eilanden gebeurt. 

Antarctique - les scientifiques du Jardin botanique national rentrent de deux expéditions pleines d’enseignements : témoignage.

22 mai 2007 : Les Nations unies ont fait un choix judicieux en choisissant les Pôles pour thème de la Journée internationale de la Biodiversité durant l’Année polaire internationale.  Plus de 10.000 scientifiques provenant de 60 pays participent au programme de cette Année polaire, qui court en fait de mars 2007 à mars 2009.  La situation est en effet très inquiétante : sous l’action des changements climatiques, les glaces des Pôles fondent rapidement et le niveau de la mer s’élève dangereusement.  Une très mauvaise nouvelle pour l’avenir des ours blancs et des pingouins... Et pour les rares végétaux de ces régions extrêmes : vont-ils également disparaître avant même qu’on ne les ait identifiés ? Deux expéditions comprenant des scientifiques du Jardin botanique national reviennent du Pôle Sud, vu l’intérêt d’étudier la situation sur place.

 

Des régions clés pour le réchauffement climatique

Les Pôles sont les baromètres des changements climatiques de la planète, car tout indique que c’est dans ces régions que les effets de ce réchauffement global se manifesteront de la manière la plus forte.  L’étude de carottes de terre, de glaces, mais aussi des océans, de l’atmosphère, etc. fournit de précieuses indications sur les variations climatiques de ces régions dans le passé, éclairant par conséquent l’avenir du processus.  Par exemple, l’étude fine des glaces a permis d’établir le lien entre le réchauffement planétaire et la concentration du CO2 dans l’atmosphère. 

 

Une station polaire pionnière

La longue expérience de la Belgique dans ces régions (depuis 1897, avec l’expédition du Belgica) a développé dans le pays une excellente expertise des Pôles.  Ceci explique qu’une station polaire de recherche belge, "Princess Elisabeth", soit en cours de construction au Pôle Sud, sous l’impulsion de l’explorateur Alain Hubert et de son International Polar Foundation.  L’installation devrait être opérationnelle à la fin de cette année. 

Grâce à des panneaux solaires et des éoliennes ainsi qu’une excellente isolation, la station sera la première à être totalement autonome sur le plan énergétique, dans une région aux conditions climatiques extrêmes.  Elle sera également très respectueuse de l’environnement pour pouvoir étudier l’impact des changements climatiques sur les organismes vivants sans que les activités humaines ne perturbent leur analyse.

 

Un docteur en botanique athlétique

Le Dr Damien Ertz, l’un des jeunes chercheurs du Jardin botanique national, a participé à la troisième expédition préparatoire de ce programme.  Durant un mois, il a dressé l’inventaire complet de la flore et de la faune existant à l’emplacement de la future station et dans les environs.  Trois objectifs : s’assurer qu’aucune espèce rarissime ne serait menacée par sa construction et mesurer l’impact sur la biodiversité des activités humaines de la planète en assurant le suivi des espèces dans le temps.  Ensuite, étudier les effets des changements climatiques sur ces espèces.  Les oiseaux (une colonie de pétrels des neiges), mousses, lichens, algues et micro-organismes (bactéries) ont ainsi été dûment collectés et recensés... au prix de quelques fameux exploits sportifs au demeurant.  

Des espèces ultra-résistantes

« Des tempêtes de neige s’abattent régulièrement sur la zone, accompagnées de températures très basses. Rien que le fait de savoir que l’équipe se trouve isolée à 200 km de la côte, là où se situe le bateau, et à 500 km de la base habitée la plus proche rend le travail difficile à Utsteinen. »  Sans parler de la rusticité de la vie sous tente (sans chauffage au début !) et des installations sanitaires.  Néanmoins, le Dr Ertz a inventorié toutes les formes de vie de la zone, et il semble bien que certaines espèces découvertes soient totalement nouvelles pour la science.  Des applications sans doute intéressantes en vue lorsque l’on sait que les lichens sont parfaitement adaptés à des températures s’étendant, selon leur situation géographique, de - 70 ° C à + 70 ° C !

 

Minuscules mais précieuses

Un autre biologiste du Jardin botanique national, le Dr Bart Van de Vijver, vient également de revenir des mêmes latitudes.  Spécialisé dans l’étude des algues, il s’est déjà rendu plusieurs fois dans différentes îles de l’Antarctique pour étudier des algues microscopiques : les diatomées.  Des recherches récentes montrent en effet que ces organismes minuscules se révèlent être de précieux bio-indicateurs, et que les variations de leur dispersion constitue un témoignage fidèle des variations climatiques.  Un "suivi longitudinal" dès lors du plus grand intérêt pour établir un diagnostic de l’état de la planète.

 

Une équipe de choc pour un enjeu capital

Une vingtaine de chercheurs de très haut niveau travaillent en permanence au Jardin botanique national.  Les résultats de leur travail sont utilisés notamment dans l’agriculture, la sylviculture, la phyto-pharmacie... 

 

Du Gabon au Bénin, de Madagascar à la Région bruxelloise, ils étudient inlassablement le règne végétal, à la base de toute la vie sur Terre.  Les plantes produisent l’oxygène qui nous permet de respirer, la couche d’ozone qui nous protège des rayons nocifs du soleil et elles constituent la base de toute la chaîne alimentaire : la viande que nous mangeons provient d’animaux qui se nourrissent de plantes.  Sans les végétaux, l’être humain n’existerait pas.  Face aux défis majeurs qui menacent la Terre, le travail des scientifiques du Jardin botanique national s’avère d’une importance capitale, plus que jamais.